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La ciencia de cómo la paternidad transforma a los hombres

enero 31, 2022
Papá acostado en un sofá sosteniendo a sus bebés gemelos

Sofá: Urbanbarn.com, Ropa: gapcanada.ca, Pañales parasol: Well.ca

Cuando se trataba de ser padre, mi padre dice que estaba volando a ciegas. Mi abuelo no cambié los pañales de mi papá, no lo acostó, ni siquiera jugó mucho con él. Uno de los recuerdos de padre e hijo más destacados que tiene es cuando tenía cinco años y su madre lo dejaba quedarse despierto hasta tarde para ver un programa en la televisión; su padre lo vetó y lo mandó a la cama llorando. También recuerda a su padre persiguiéndolo con un cinturón. Luego, cuando mi papá tenía 13 años, mi abuelo se volvió a casar y se mudó.

“No tenía un modelo a seguir sobre cómo ser un padre involucrado, así que tuve que idearlo yo mismo”, me dijo recientemente. “Pero creo que también fue instintivo, simplemente surgió de mi deseo de estar cerca. Sentí amor por ti, así que quería enseñarte cosas y jugar contigo”. Agregó que, inconscientemente, probablemente estaba compensando las deficiencias de su propia infancia.

La idea de que un hombre puede poseer un instinto de paternidad, y no solo es adecuado para ser un proveedor o un desafortunado compañero, es relativamente nueva. Para la generación de mi abuelo, fue muy controvertido. Cuando nací, en 1976, la expectativa de que los hombres deberían hacer más estaba cobrando fuerza, pero todavía se los consideraba un pobre sustituto de mamá. De hecho, hasta ese momento, los científicos que estudiaban el desarrollo temprano de los niños miraban exclusivamente a las madres.

“[The mid-’70s] fue el apogeo de teoría de apego, que, tal como se encarnó entonces, se centró mucho en la importancia crítica del apego entre un bebé y su madre en los primeros años de vida”, dice Michael Lamb, quien se convirtió en un precursor de la investigación sobre la paternidad en los años 70 y continúa estudiándolo en la Universidad de Cambridge en el Reino Unido. “Eso iba junto con la suposición de que era el único [primary] relación que los niños podrían formar”.

En ese momento, sin embargo, Lamb y un pequeño número de otros investigadores llegaron a la misma conclusión: los bebés pueden formar un vínculo tan fuerte con sus padres como con sus madres. A partir de esa semilla ha crecido un cuerpo de evidencia intrigante pero limitado que afirma que los hombres no solo están hechos para cuidar a los niños, sino que ser un padre involucrado impacta las fisiologías, psicologías y resultados de los niños por el resto de sus vidas.

En resumen, los papás marcan la diferencia. Entonces, ¿por qué cuando vemos a un hombre con un bebé en un día laborable, todavía nos preguntamos reflexivamente dónde está la madre de ese bebé, incluso si pensamos que es tan lindo que esté «cuidando niños»? La verdad es que, así como las mujeres siempre han tenido lo necesario para ser directoras ejecutivas, los hombres siempre han tenido el poder de nutrir. Ahora que estamos reconociendo esto, pronto puede llegar el día en que la suposición predeterminada de que mamá es el padre principal parecerá ridículamente pintoresca, y todos seremos mejores por eso.

Bebé mirando la cara de papá

El nacimiento de un padre

No fue hasta principios de este siglo que los investigadores descubrieron un detalle fascinante sobre los hombres: nuestros cuerpos se transforman cuando nos convertimos en padres. (Y no me refiero a la barriga del tamaño del segundo trimestre con la que luchamos hasta la vejez). Ya seamos padres biológicos o adoptivos, heterosexuales o queer, nuestros sistemas hormonales se alteran drásticamente cuando nos convertimos en padres, básicamente una revelación asombrosa. dando a entender que a pesar de el papel estrecho Nosotros, los padres, nos hemos puesto una camisa de fuerza durante tanto tiempo que nuestra química interna puede haber estado siempre empujándonos hacia una mayor participación.

Hace tiempo que sabemos que la oxitocina, la «hormona del amor», juega un papel en el vínculo inicial de una madre con su hijo después del nacimiento. Pero más recientemente, los investigadores han observado que el mismo pico de oxitocina ocurre cuando los padres cargan y juegan con sus recién nacidos.

Mi propio descubrimiento de este hecho comenzó de una manera inicialmente angustiosa. El cuento de hadas que siempre había escuchado era que los padres experimentan una abrumadora oleada de amor por sus bebés a primera vista. Hace casi cuatro años, cuando el cirujano trajo a mi hijo detrás de la cortina y me lo pasó, me quedé asombrado por la frágil criatura que lloraba. Pero no experimenté esa oleada de amor. “Siento que podría ser el bebé de cualquiera”, le confesé a mi madre en una ansiosa llamada telefónica desde el pasillo del hospital.

Los siguientes dos días fueron borrosos, mientras alternaba entre cuidar a mi hijo y mi esposa, quien se estaba recuperando de una cesárea. Pero una vez que nos instalamos en casa y me acostumbré a poniendo a mi hijo en mi pecho sin camisa, comencé a sentirlo: amor. Fue trascendente, muy parecido al subidón de los primeros días que experimenté en otras relaciones históricas, y tuvo efectos secundarios similares: la sensación de caminar sobre el aire, una empatía abrumadora hacia todas las personas y una incapacidad narcisista para hablar de cualquier otra cosa. . El zumbido de la oxitocina.

Mientras que la droga del amor bombea a través de un nuevo padre, su nivel de testosterona generalmente cae, lo que lo hace menos propenso a un comportamiento arriesgado y más capaz de criar a su recién nacido. Y también, curiosamente, registra un aumento en la prolactina, una hormona mejor conocida por ayudar a las mujeres a producir leche materna. Resulta que su propósito es mayor que eso.

El antropólogo de la Universidad de Notre Dame, Lee Gettler, explica que la presencia de prolactina se remonta a cientos de millones de años, a nuestros ancestros animales, antes de que existieran los mamíferos (incluso antes de que existiera la lactancia materna). Durante la última década, la investigación de Gettler ha llegado a algunas conclusiones sobre la función de la hormona en los padres de hoy en día. “Los padres con niveles más altos de prolactina juegan con sus bebés de maneras que son beneficiosas para el aprendizaje y la exploración de sus bebés, y los padres también parecen ser más receptivos y sensibles al llanto de los bebés”, dice. En otras palabras, esta antigua hormona juega un papel, como dijo mi padre, en aumentar el deseo de los padres de estar cerca.

Todos los cambios internos pueden depender de cuánto tiempo pasan los papás solos con sus hijos durante la infancia y la niñez, dice Hayley Alloway, quien estudia endocrinología en padres en la Memorial University of Newfoundland. “Tener tiempo en el que el hombre es responsable de la interacción física directa con un bebé, no solo de estar en la habitación, sino realmente brindando atención—tiene la mayor influencia en el cambio de sus niveles hormonales”, dice ella. Y, de hecho, los estudios han demostrado que cuanto más tiempo íntimo tiene un padre con su bebé, menor es su caída de testosterona y más empático y tranquilizador es con su hijo.

Experimenté el cambio en mí mismo, pero me preguntaba si otros padres involucrados también lo experimentaron. Lo que significa estar «involucrado» es algo subjetivo: una matriz compleja de cantidad de tiempo invertido con la calidad de las interacciones. Pero descubrí que varios hombres que se definen a sí mismos como padres “involucrados” pasaron tiempo intensivo y regular uno a uno con sus bebés durante su primer año. Ninguno de ellos fue al laboratorio de un científico para probarlo, pero sabemos que sus hormonas estaban cambiando para adaptarse a su nuevo rol. Y aunque no siempre les resultó fácil, hablaron de la transformación con la seriedad de quien asume la gran responsabilidad que es.

José*, quien se convirtió en un padre que se queda en casa cuando su hijo tenía ocho meses, me dijo que el vínculo físico comenzó casi de inmediato, mientras paseaba por los pasillos del hospital con su recién nacido para darle un poco de descanso a su esposa. “No quería que su llanto la despertara”, dice. “Fui el único padre que vi haciendo esto, y mucha gente dijo: ‘Aww, eso es adorable’, pero me sorprendió que fuera tan inusual”. Más tarde, cuando su hijo tenía un mes y podía tomar el biberón, él y su esposa comenzaron a dividir las tomas nocturnas. Durante meses, si no estaba meciendo y calmando a su hijo, el bebé dormía justo encima de él, una experiencia difícil e insomne ​​que, sin embargo, describe como «encantadora».

“Era importante para mí dar un paso adelante y decir, estoy aquí ahora. No voy a esperar hasta que mi hijo pueda participar en mis pasatiempos favoritos. Estoy poniendo el tiempo inmediatamente”, dice. “Ser padre significa hacer las cosas difíciles además de las divertidas”. La recompensa por el esfuerzo de Josh llegó durante el día, cuando dice que su hijo a menudo se arrastraba hacia él y se sentaba en su regazo, lo que nunca dejaba de enviar ese sentimiento de «enamorado» a través de su cuerpo.

Brandon Hay, fundador del Black Daddies Club de Toronto, también hizo gran parte del trabajo nocturno hace 15 años cuando se convirtió en padre por primera vez. Y el creciente vínculo que tenía con su bebé cambió la forma en que veía su propia vida. “Después de que nació mi hijo, tuve un nuevo propósito. La vida es más grande que solo yo ahora”. El propio padre de Brandon había estado mayormente ausente durante su infancia en Jamaica, lo que inspiró a Brandon a dar un giro radical en una generación, tomando su papel de padre tan en serio que para hacerlo aún mejor, formó una organización: una red de padres negros que se ha comprometido 8.000 familias desde 2007.

Según Alloway, los cambios hormonales en los papás durante las etapas iniciales de la vida de un bebé no continúan una vez que los dos tienen menos contacto físico, pero los niños sí tienen un efecto a largo plazo en los cuerpos de los hombres. Aunque la investigación en esta área es escasa, un estudio de 2004 que revisó la literatura desde 1966 encontró que los hombres menores de 40 años con hijos tenían peor salud que aquellos que no tenían ninguno. (Como alguien que se convirtió en padre a los 37, mis articulaciones y huesos pueden confirmar esto). Pero, en los hombres mayores de 40 años, que se habían asentado en sus roles de padres, lo contrario era cierto. Y, si un padre llega a los 60 años, un estudio de 2017 realizado en Suecia en la Universidad de Estocolmo y el Instituto Karolinska encontró que tener un hijo agrega alrededor de dos años a su esperanza de vida.

Papá acostado en un sofá sosteniendo a sus bebés gemelos

Cosechando los beneficios

El movimiento social para crear más equidad entre los sexos, que estaba en pleno apogeo a mediados de los 70, desempeñó un papel importante en que mi padre se involucrara más en mi cuidado. Mientras las feministas luchaban para crear la Enmienda de Igualdad de Derechos en los Estados Unidos, dentro de mi propia casa en Denver, Colo., mis padres buscaban cómo mi madre, que se había quedado en casa para criar a mi hermana, podía volver a la escuela y al trabajo. “Ya no era el viejo paradigma”, dice mi papá ahora. “Decidimos que ambos teníamos que criar a nuestros hijos y que sería algo que haríamos como equipo”.

Aunque no puedo recordar las veces que me cambió el pañal o me meció en medio de la noche, tengo buenos recuerdos de él acurrucado conmigo en la cama para leer libros, y recuerdo que solía recogerme del jardín de infantes. temprano por lo menos una vez a la semana. En este sentido, estuvo a la vanguardia del cambio, involucrándose en formas que ahora son la norma.

Aunque ese impulso hace 40 años pudo haber sido por equilibrar el trabajo y el cuidado de los hijos entre los padres, la investigación que Lamb y otros comenzaron a hacer en ese momento intentó demostrar que los padres eran más que un respaldo conveniente para las madres. Después de modestos estudios iniciales (experimentos que mostraban que un bebé abandonado temporalmente dejaría de llorar cuando su padre regresara), los investigadores finalmente llegaron a la conclusión de que los padres activos pueden tener un impacto neto positivo.

Y no, no es solo que un padre involucrado haga que un niño sea mejor en los deportes: las investigaciones muestran que nuestra presencia es una bendición para casi todos los aspectos del desarrollo de un ser humano. Tener un papá involucrado se ha asociado con menos retrasos cognitivos, mejor preparación escolar, una disminución de las rabietas y el comportamiento agresivo, y menores tasas de depresión. En el libro ¿Importan los padres?, el periodista científico Paul Raeburn resume los hallazgos de un estudio sueco de 2007…